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皮肤细胞“变身”神经元 有助开发神经疾病新疗法

  人类皮肤细胞直接“变身”运动神经元

  有助于开发神经退行性疾病新疗法

  科技日报纽约9月10日电 (记者冯卫东)据近日出版的《细胞·干细胞》杂志报道,美国华盛顿大学医学院研究人员,没有经过干细胞培育等步骤,胜利地将取自健康成人的皮肤细胞,直接转化成了运动神经元。最新办法不仅有助于开发出神经退行性疾病新疗法,还能防止干细胞研究伦理纷争。

  运动神经元驱动肌肉压缩,一旦损害,会导致肌萎缩侧索硬化症和脊髓性肌萎缩等损坏性疾病,终极造成患者瘫痪和过早死亡。科学家们一直希望开发走神经退行性疾病新疗法,但由于无法在试验室造就出人类运动神经元,所以,诸多尽力效果甚微。

  研究人员应用了取自20岁至70岁健康成年人的皮肤细胞。转化后的运动神经元与一般的小鼠运动神经元相比,在基因的开启和封闭乃至功能方面绝不逊色。但因为很难从健康成人取得运动神经元样本,因此尚无法肯定,这些细胞是否与天然的人类运动神经元完美匹配。

  因为研究人员无法从活人体中对运动神经元取样,但可容易对皮肤取样,因此,新技巧让实验室中研究运动神经元成为可能。更重要的是,转化成的运动神经元能够保留原皮肤细胞的年龄,也就是患者的年龄,而坚持细胞的年龄特征,对于研究在不同年纪形成并在之后数十年间恶化的神经退行性疾病至关重要。

  多能干细胞方式相似于拆掉房子重起新楼;而新方式则更像装修,即在保存原始构造的条件下,对内部进行改革,从而保留了需要进行研究的老化成人神经元的特点。不经过干细胞阶段,消除了多能干细胞带来的伦理纷争。

  未来,研究职员将对患者死后捐献的神经元样本进行进一步研究。

  总编辑圈点

  科学研究的范围波及天然界的方方面面,人类本人的身材就是一个极其重要的摸索疆域。从干细胞研究,到基因编辑,再到绘制脑图谱等等,这一疆域的边界一次又一次地触碰前沿。与此同时,该范畴的研究又非常轻易引起伦理道德方面的争议。假如既能解决或缓解人类生、老、病、死的困难,又不会让人感到抵触,那真真是极好的。将人类皮肤细胞直接转化成运动神经元的研究,看起来拥有这样的“气质”。

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